Connu à travers ses différentes théories comme celle sur la relativité restreinte, celle de la gravitation ou relativité générale, Albert Einstein, prix Nobel de physique de 1921, a contribué « largement au développement de la mécanique quantique et de la cosmologie. »

La somme est à la fois astronomique et logique quand il s’agit d’Albert Einstein. Un manuscrit dans lequel le célèbre physicien préparait sa théorie de la relativité générale a été vendu aux enchères pour le montant record de 11,6 millions d’euros, ce mardi 23 novembre à Paris.

C’est un manuscrit de 54 pages rédigé en 1913 et 1914 à Zurich par Albert Einstein lui-même, avec son collaborateur et confident, Michele Besso. « Les documents autographes scientifiques d’Einstein de cette période, et plus généralement d’avant 1919, sont extrêmement rares », avait souligné avant la vente Christie’s, où se sont déroulées les enchères pour la maison Aguttes. C’est grâce à Besso que « le manuscrit est, presque miraculeusement, parvenu jusqu’à nous : Einstein n’aurait probablement pas pris la peine de conserver ce qui pouvait lui apparaître comme un document de travail ».

Initialement, le document était estimé entre deux et trois millions d’euros. Les enchères ont démarré à 1,5 million et se sont envolées en quelques minutes, avec pour finir une bataille entre deux acheteurs au téléphone par paliers de 200 000 euros. Le document a finalement été adjugé à 11,6 millions d’euros avec frais (10,2 millions sans frais).

La nationalité de l’acquéreur n’était pas connue en début de soirée. Une centaine de curieux et de collectionneurs étaient présents dans la salle, aucun d’eux n’étant enchérisseur.

Loin devant les précédents records d’enchères

Les précédents records pour un manuscrit d’Einstein étaient de 2,8 millions de dollars (2,4 millions d’euros) en 2018 à New York pour une lettre sur Dieu, et 1,56 million de dollars (1,39 million d’euros) en 2017 à Jérusalem pour une lettre sur le secret du bonheur. Contrairement à ceux qui avaient battu les deux précédents records, celui-ci est un document de travail scientifique, ce qui en fait la rareté.

« Étant l’un des deux seuls manuscrits de travail documentant la genèse de la théorie de la relativité générale qui nous soient parvenus, il est un témoignage extraordinaire du travail d’Einstein et nous permet une plongée fascinante dans l’esprit du plus grand scientifique du XXe siècle », selon Christie’s.

Début 1913, Einstein et Besso « s’attaquent à l’un des problèmes auxquels la communauté scientifique se heurtait depuis des décennies : l’anomalie de l’orbite de la planète Mercure », rappelle Christie’s. Les deux scientifiques résoudront cette énigme. Ce n’est pas dans les calculs couchés sur ce manuscrit, qui comptent « un certain nombre d’erreurs passées inaperçues ». Quand Einstein les repéra, il ne se préoccupa plus de ce manuscrit, emporté par Besso.

Après sa théorie de la relativité restreinte, qui lui fit démontrer en 1905 la fameuse formule E=mc², Einstein commença à travailler à une théorie de la relativité générale.

Cette théorie de la gravitation, finalement publiée en novembre 1915, a révolutionné notre compréhension de l’univers. Mort en 1955 à l’âge de 76 ans, Einstein est devenu le symbole du génie scientifique autant qu’une figure pop, avec la célèbre photo de 1951 où il tire la langue.

Avec AFP et RFI

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