L’Ougandais Timothy Laku, expert en transformation numérique, estime que l’Afrique est prête à récolter les fruits de la quatrième révolution industrielle, qui, selon l’économiste Klause Schwab, fondateur du Forum économique mondial, est alimentée en partie par les technologies numériques.

L’optimisme débordant de M. Laku vient du fait que les outils numériques sont actuellement accessibles aux Africains, alors que les technologies ne l’étaient pas lors des précédentes révolutions industrielles. 

« La première révolution industrielle concernait les moteurs à vapeur utilisés pour le transport – les bateaux. La deuxième révolution industrielle a eu lieu lorsque l’électricité a été découverte. La troisième révolution a été l’invention de l’ordinateur », explique-t-il dans une interview accordée à Afrique Renouveau.

« Il a fallu environ 50 ans à l’Afrique pour adopter les technologies de la première et de la deuxième révolution industrielle, et il a fallu 10 ans pour que les ordinateurs gagnent du terrain sur le continent. »

Au même niveau que les autres régions

Mais aujourd’hui, soutient l’expert numérique Ougando-Kényan, « c’est la première fois dans l’histoire que l’Afrique est à égalité avec le reste du monde ».

« S’il s’agit de l’internet, l’Afrique a aussi l’internet ; s’il s’agit d’une technologie qui est pilotée au Japon, les pays d’Afrique la pilotent aussi. Par exemple, environ six ou sept pays testent déjà la 5G en Afrique », dit-il.

M. Laku, qui est le directeur de la technologie de Bringo Fresh, une entreprise basée en Ouganda qui utilise une plateforme en ligne pour mettre en relation les agriculteurs et les consommateurs, s’est récemment exprimé lors d’un forum virtuel organisé par l’Organisation des Nations Unies pour l’alimentation et l’agriculture. Il a saisi cette occasion pour plaider en faveur de l’utilisation de la technologie pour lutter contre les pertes et le gaspillage alimentaires.

À l’échelle mondiale, quelque 1,3 milliard de tonnes de nourriture sont perdues ou gaspillées chaque année.

Chez Bringo Fresh, il explique : « Nous regroupons les données relatives à l’offre et à la demande. Nous fournissons aux agriculteurs les informations qui soutiennent leur planification de la production et leur garantissent un marché cohérent pour leurs produits. »

Bringo Fresh forme également les agriculteurs aux bonnes pratiques agricoles et aux moyens d’éviter les pertes et le gaspillage de nourriture. 

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La technologie dans l’agriculture

M. Laku s’extasie devant le potentiel catalyseur des téléphones portables dans l’agriculture africaine. « Prenons l’exemple de l’argent mobile. Les agriculteurs vendent leurs produits et cet argent reste dans leur téléphone. Lorsqu’ils veulent payer les frais de scolarité de leurs enfants, ils transfèrent l’argent du compte mobile money au compte mobile de l’école. Ils n’ont pas besoin de quitter leur ferme.

« Ils paient les biens et les services par le biais de leur téléphone mobile, ce qui leur laisse plus de temps pour travailler dans les fermes. »

La Global System for Mobile Association (GSMA), qui représente les intérêts des opérateurs mobiles du monde entier, indique dans son rapport 2021 que, à l’échelle mondiale, l’Afrique subsaharienne représente « la moitié des services d’argent mobile en direct et les deux tiers de la valeur totale des transactions. » Il soutient que ce chiffre augmentera dans les années à venir, car la pandémie de COVID-19 oblige les gens à se tourner vers les services numériques.

M. Laku part du principe que les agriculteurs ont besoin de données pertinentes pour réussir. Il l’explique ainsi : « Dans une commune, les agriculteurs vendent le maïs à 10 dollars le sac. Mais dans une autre ville voisine, peut-être à 30 minutes de route, un kilo de maïs se vend 15 dollars le sac. Si ces agriculteurs ont accès à ces informations par téléphone, ils peuvent vendre leurs produits dans cette ville et gagner plus d’argent. Ils profitent donc des informations rendues disponibles par la technologie. »

L’intégration progressive de la technologie dans l’agriculture attire les jeunes Africains vers ce secteur, observe-t-il.

« Ce que nous constatons aujourd’hui, c’est que davantage de jeunes participent à l’agriculture. Ils tirent parti des téléphones portables et des applications numériques : un site web, une plateforme de commerce électronique, des applications mobiles, des commandes en ligne – ce genre de choses les excite. 

Attirer les jeunes

« À l’époque, l’agriculture signifiait se rendre dans un champ ouvert et labourer le sol. Plus maintenant. » 

Une symbiose entre la technicité des jeunes et l’expérience des anciens est une solution gagnante pour les deux.

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Il note : « Les agriculteurs plus âgés qui ne sont pas férus de technologie, qui voient les jeunes agriculteurs tirer parti des outils numériques pour vendre et récolter davantage, commencent maintenant à dire : ‘peut-être qu’il est temps pour moi de comprendre cette chose appelée smartphone. Je devrais peut-être commencer à comprendre cette technologie ».

Qu’en est-il des pertes de post-production ?

Les pertes post-production sont en partie dues à un manque d’information, qui, là encore, peut être résolu par l’innovation, affirme M. Laku.

« Ainsi, les agriculteurs n’ont pas les informations qui leur permettent de gérer le processus de post-production. Ils ne savent pas comment stocker les produits parce qu’ils n’ont pas été formés professionnellement pour le faire. Ils le font de manière traditionnelle, comme leurs grands-parents le faisaient. » 

Les agriculteurs et la ZLECAf

M. Laku prévoit que la Zone de libre-échange continentale africaine (ZLECAf) sera une bénédiction pour les agriculteurs africains. La ZLECAf garantit la libre circulation des biens et des services produits sur le continent.

« Tant qu’il n’y a pas de restrictions aux frontières, et qu’il y a un taux d’imposition unique ou pas d’imposition du tout, les agriculteurs peuvent planifier et dire : « OK, j’ai telle terre et comme j’ai accès à de plus grands marchés, je peux produire peut-être cinq ou dix fois plus » », explique-t-il.

Il ajoute que les agriculteurs auront besoin d’informations sur la demande et l’offre sur les marchés étrangers. « Et le seul moyen pour que ces informations leur parviennent est de passer par des plateformes numériques ».

Le hic, cependant, dans toute cette transformation numérique, c’est le coût de l’internet. « Si le coût d’internet est exorbitant, il est impossible pour les agriculteurs de tirer parti de la technologie numérique », dit-il. « L’accès à internet devrait être un droit humain ».

Un internet abordable et des combinés compatibles avec l’internet restent un défi. La GSMA note que « En Afrique subsaharienne, par exemple, le coût médian d’un combiné d’entrée de gamme compatible avec Internet représentait plus de 120 % du revenu mensuel des 20 % les plus pauvres de la population en 2019. »

M. Laku mentionne également l’insuffisance des infrastructures, notamment les mauvaises routes, comme un autre défi.

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« Autant le numérique dépend d’internet, mais si un agriculteur ne peut pas déplacer un camion de produits d’une ville à l’autre parce que c’est la saison des pluies et que les routes sont mauvaises, le processus s’arrête brusquement », dit-il. « La chaîne d’approvisionnement en Afrique est l’une des raisons pour lesquelles tout devient très cher.

Les conflits ou l’instabilité politique dans certains pays constituent également un obstacle, admet-il. « Tant qu’il y a un conflit dans un pays, les agriculteurs ne peuvent pas tirer pleinement parti de la technologie pour le développement. »

L’exportation de produits bruts d’Afrique qui sont ensuite transformés à l’étranger et réexportés sur le continent ralentira la quête d’une industrialisation basée sur les produits de base, prévient-il. 

Ajouter de la valeur aux produits

« Il existe un marché pour les produits à valeur ajoutée en Afrique. Pourquoi ne pouvons-nous pas construire des installations de fabrication pour ajouter de la valeur à nos produits ? », demande-t-il rhétoriquement. 

« Ce qui manque également, c’est l’information concernant l’importance du marché pour un produit et la quantité d’argent à investir. Par exemple, si l’on comprend combien d’argent peut être gagné à partir de la chaîne de valeur du chocolat et combien ce marché est énorme en Afrique, alors plus d’investisseurs locaux seront intéressés par la conversation sur l’ajout de valeur.

« En l’état actuel des choses, il peut me falloir 10 ans pour atteindre le seuil de rentabilité dans un seul pays, mais si j’ai accès au marché africain de 1,2 milliard d’habitants, par opposition aux 40 millions de l’Ouganda, alors, tout à coup, le retour sur investissement devient intéressant. » Dans ce cas, il estime que la ZLECAf est le bienvenu.

Enfin, M. Laku conseille aux jeunes Africains d’essayer d’être des entrepreneurs sociaux. « Recherchez les opportunités qui s’offrent à vous et réfléchissez à la manière dont vous pouvez tirer parti des outils numériques pour les transformer en entreprises rentables tout en apportant une valeur ajoutée à leur communauté. »

Par: Damilola Adewumi, dans www.un.org

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